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João de Mello
23/11/2012
"Parece-me senso comum que, se vivemos neste planeta, o tratemos bem em todos os aspectos"
Carlos Teixeira Gonçalves
É um retiro, é ecológico, é elogiado pela imprensa de todo o lado e está aqui, em Portugal, mais precisamente em Sintra. Lá, há árvores centenárias e plantas em risco de extinção. E há quartos, obviamente, para quem o quiser visitar. O Almáa Sintra Hostel foi criação de João de Mello, apesar do próprio dizer que o mérito é do sítio e de quem o ajudou a construir. João de Mello passou pela hotelaria bem cedo, mas há 17 anos que trabalhava num grande grupo financeiro. Pensou este espaço no tempo que lhe sobrava, entre as 4 e as 5 da manhã, várias madrugadas em frente ao computador. Agora quer pôr os turistas a desenhar a natureza, com o “Nature Sketching Tour”, e nós aproveitamos o lançamento da iniciativa para lhe fazer umas perguntas.
Como se cria um “retiro ecológico idílico”, usando as palavras que o site Inhabitat publicou para descrever o Almáa Sintra Hostel?

O grande mérito não é meu. Tive a sorte de encontrar esta propriedade (Quinta dos Lobos) e de a conseguir arrendar. É uma quinta extraordinária, a mais antiga de Sintra, com uma flora com árvores centenárias de todo o mundo, núcleos de plantas em risco de extinção e fauna incríveis. Dentro da casa, tudo foi feito com princípios sustentáveis. A maioria dos fornecedores são organizações sociais e utilizou-se massivamente materiais reciclados ou que já tiveram outras funções e que foram adaptados por artistas portugueses com a ajuda de instituições de solidariedade social. A título de exemplo, o lava-loiças da cozinha é uma antiga banheira, a mesa da recepção foi feita com a antiga cuba da cozinha, as paredes foram decoradas com lixo apanhado na praia, as camas foram feitas pelo “O Companheiro” (instituição que apoia ex-reclusos) com paletes fornecidas pelo Banco Alimentar contra a Fome, os colchões e outros móveis foram comprados à [Associação] Remar, etc.

Mas, como surgiu a ideia? Como foram os primeiros tempos, enquanto tentava arrancar com um projecto deste género?

Desde sempre quis ter um negócio meu, não necessariamente hotelaria e não necessariamente um hostel. No entanto, sempre gostei de hotelaria e foi por aí que avancei. Foi numa altura em que tomei consciência de que teria de tomar decisões inadiáveis relativamente à minha vida. Aí, ganhei coragem para arrancar com um projecto profissional que me fizesse sentido e que me permitisse sentir inteiro. Estava, na altura, a trabalhar num banco e comecei com a elaboração do business plan. Levantava-me às 4/5 da manhã, sentava-me em frente ao computador a escrever e a pesquisar e depois ia trabalhar para o banco. A partir daí as coisas foram simplesmente “acontecendo”.

Quando surgiu esta preocupação com o meio ambiente, com o tema da sustentabilidade?

A minha preocupação é com a vida e vivê-la com valores que não se encontram apenas na protecção do meio ambiente. Parece-me senso comum que, se vivemos neste planeta, o tratemos bem em todos os aspectos.

É transversal à sua vida pessoal? Considera-se um ambientalista?


A preocupação pelo ambiente é, obviamente, transversal à minha vida pessoal. No entanto sou humano e, como todas as pessoas, nem sempre sou coerente. Nunca gostei de rótulos, pois não são eles que me definem enquanto pessoa pelo que não me considero “ambientalista” ou outra coisa qualquer. Apenas tento viver a vida da melhor forma possível e com os valores que eu considero essenciais.

Há alguma coisa que ainda faça que afecte o meio ambiente?

Muita. Tenho uma vida “normal” e faço todos os erros que as pessoas que vivem nesta sociedade fazem: guio um carro a gasolina, compro alguns produtos que nem sempre são os melhores para o ambiente etc., etc. etc. A única diferença, se é que há, é que me esforço diariamente para melhorar – muitas das vezes sem sucesso – este e todos os aspectos da minha vida.

Voltando ao Almáa Sintra Hostel. Agora lançou o ´"Nature Sketching Tour". Como surgiu esta ideia?

Esta ideia surgiu na sequência do Biodiversity Check que fizemos. O Almáa Sintra Hostel foi a primeira unidade hoteleira em Portugal a concluir um "Biodiversity Check", realizado pela Quercus e pelo Global Nature Fund. Trata-se de um instrumento que permite analisar dependências e impactos na biodiversidade, a todos os níveis de funcionamento da empresa. Este relatório recomendou que fossem tomadas uma série de medidas (grande parte delas já “pensadas”) no que concerne à nossa relação com a biodiversidade. Uma delas foi a de reforçarmos a oferta de serviços relacionados com a natureza e a biodiversidade. Em conjunto com a Quercus, estando o Urban Sketching [desenhar a cidade, n.r.] com grande crescimento, pensámos que seria interessante lançar a mesma ideia, mas ligada à natureza.

No hostel, há mobília em segunda mão ou feita de materiais reciclados, a plantação é regada por uma nascente. O que gostava de conseguir alterar para o tornar ainda mais sustentável?


Há ainda um longo caminho a percorrer. De imediato gostávamos de resolver o problema energético para uma solução mais amiga do ambiente. Gostávamos de concluir uma certificação ambiental e de compensar a 100% as nossas emissões de gases com efeito de estufa associadas ao consumo de gás natural e à eliminação dos resíduos produzidos tornando-nos num projecto neutro em termos de emissões de carbono. Para já, estabelecemos uma parceria com o Instituto da Conservação da Natureza e das Florestas que nos vai ajudar a identificar todas as espécies de plantas e animais existentes no nosso jardim e vamos ver em que é que podemos ajudar na conservação de algumas espécies que se encontrem ameaçadas. Relativamente à componente social – que eu considero tão importante quanto a da sustentabilidade – gostaríamos de reforçar o número de entidades sociais nossas fornecedoras.
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